A Walser family - Une famille Walser

From the Valais to Gressoney - Du Valais à Gressoney

The family, whose name is written "Curta" (pronounced "kuʁta") in German and Italian and "Curtaz" (pronounced "kyʁta", the "z" is not pronounced and indicates the stress on the second to last syllable) in the Savoyard patois, is documented as early as 1445 in Gressoney (in Walser dialect: Greschonei [greʃɔˈnɛɪ]), a Walser village on the south side of Monte Rosa. First we find the notary Johann Jacob Curti (1436-1510), who lived in Orsio, a hamlet in the "upper part" of Gressoney, in the now independent municipality of Gressoney-La-Trinité. Here, the house of the Curta from 1588 / 1789 still exists. At the same time, on the other side of the Passo dei Salati, accessible from Orsio, in the hamlet of Dosso in the Walser community of Alagna in the Sesia Valley, we find Petrus (1475, 1496), son of Jacob Curti, who came from Gressoney. We may assume that this Jacob Curti (ca. 1405 - ca. 1475) was the father of both Petrus and the notary Johann Jacob. 


The origins of the family are said to lead back from Gressoney to the Valais. There, in the second half of the 13th century, the nobleman Willermus de Arvilar dictus "Curta Soula" in Bramois (today a district of Sion), who died around 1270, and his son Johannes d'Arvilar are mentioned, whereby the "dictus"-name refers to the actual family name. Shortly afterwards we find a Bruna dit Curta with her son Giroldus living in Bex, who was probably the widow of Willermus. Finally, around 1278, the merchant and crusader "Otto dictus Curtus" settled in Sion, who apparently came from Cannobio (on Lake Maggiore). It is assumed that the Curta from Sion go back to the noble Lombard family Curti, who had been resident in Gravedona on Lake Como since the 11th century and then also in Cantù, in Ticino, Valtellina and in Grisons. This is attested to by family connections in Lombardy around Como, Cantù and Gravedona that were still maintained until the middle of the 14th century and personal attributions such as "Lumbardi", which we still find in the three following generations. And as in Gravedona, the Curti in Valais were initially still ministerials or were in military service and from the late Middle Ages mainly pursued the profession of notaries or that of merchants in intra- and transalpine trade.


In the course of the 14th century and in the following two centuries, the Curti/Curto are found both in the upper Rhone Valley, among others in Brig and Glis, where they - the Curten - conducted trade via the Simplon to Milan, and in the lower Rhone Valley - the Curta/Curtaz - in places that belonged to the monastery of Saint Maurice (Aigle, Yvorne, Bagnes). The monastery's dominion also included Gressoney to a large extent, which was given as a fief to the Counts of Challant (in the neighbouring Ayas Valley) in 1263.


La famille, dont le nom s'écrit "Curta" en allemand et en italien (prononcé "kuʁta") et "Curtaz" en patois savoyard (prononcé "kyʁta", le "z" n'est pas prononcé et indique l'accentuation sur l'avant-dernière syllabe), est attestée dès 1445 à Gressoney (en walserditsch : Greschonei [greʃɔˈnɛɪ]), un village walser situé sur le versant sud du Mont Rose. Nous trouvons d'abord le notaire Johann Jacob Curti (1436-1510), qui vivait à Orsio, un hameau dans la "partie supérieure" de Gressoney, dans la commune aujourd'hui indépendante de Gressoney-La-Trinité. On y trouve encore la maison de la Curta de 1588 / 1789. A la même époque, nous trouvons, au-delà du col de Salati accessible depuis Orsio, dans le hameau de Dosso de la commune walser d'Alagna dans le Val Sesia, Petrus (1475, 1496), fils de Jacob Curti, originaire de Gressoney. Nous pouvons supposer que ce Jacob Curti (env. 1405 - env. 1475) était le père de Petrus et du notaire Johann Jacob. 


Les origines de la famille remonteraient à Gressoney, en Valais. C'est là que sont mentionnés, dans la seconde moitié du XIIIe siècle, le noble serviteur Willermus de Arvilar dictus "Curta Soula", décédé vers 1270 à Bramois (aujourd'hui un quartier de Sion), et son fils Johannes d'Arvilar, le nom de gentilé renvoyant au nom de famille proprement dit. Peu après, nous trouvons une Bruna dit Curta chez son fils Giroldus vivant à Bex, qui était probablement la veuve de Willermus. Enfin, vers 1278, le marchand et croisé "Otto dictus Curtus" s'installe à Sion, apparemment en provenance de Cannobio (sur le lac Majeur). On suppose que les Curta de Sion remontent à la famille noble Curti, établie depuis le 11e siècle dans la ville lombarde de Gravedona, au bord du lac de Côme, puis à Cantù, au Tessin, en Valteline et dans les Grisons. En témoignent les relations familiales maintenues jusqu'au milieu du 14e siècle en Lombardie, autour de Côme, Cantù et Gravedona, ainsi que des attributions personnelles comme "Lumbardi", que l'on retrouve encore dans les trois générations suivantes. Et comme à Gravedona, les Curti en Valais étaient d'abord encore des ministériels ou étaient au service de la guerre et exerçaient à partir de la fin du Moyen-Âge principalement la profession de notaire ou celle de marchand dans le commerce intra- et transalpin.


Au cours du XIVe siècle et des deux siècles suivants, on trouve les Curti/Curto aussi bien dans la haute vallée du Rhône, entre autres à Brigue et à Glis, où ils - les Curten - faisaient du commerce vers Milan via le Simplon, que dans la basse vallée du Rhône - les Curta/Curtaz - dans des localités appartenant au monastère de Saint Maurice (Aigle, Yvorne, Bagnes). La seigneurie du monastère comprenait également en grande partie Gressoney, qui fut donné en fief aux comtes de Challant (dans la vallée voisine de l'Ayas) en 1263.

The Family in Gressoney - La famille à Gressoney

Soon the family also spread to the "middle part" and "lower part" of Gressoney, which today form the independent municipality of Gressoney-Saint-Jean. Here, Johann Jacob's grandson Johannes Curta (ca. 1500 - ca. 1575) is notary for the lords of Vallaise and one of the communal elders. The house he built in Greschmattò in 1547 is today the oldest in Gressoney after the church. His son Angelin Curta (in Walser dialect "Hanschelin" for "little Hans") was notary, sindaco (mayor) and apparently also bailiff (châtelain) in the second half of the 16th century. He built the "old Curta house" in Castel in 1580, which also still exists today.


We soon find several branches of the family in Saint-Jean: starting from Angelin, the "Curtaz Branche Capaluogo & Predelais" and "Curta Branche Castel & Oberrhein" and from the 18th century also the Curta branch "z'Moalersch" in Chemonal, originally from Orsio. From "z'Moalersch" the merchant Johann Valentin Curti (1699-1763) settled in Altdorf (Uri/CH) and traded over the Gotthard. His daughter became the mother-in-law of the Rapperswil merchant Seraphin Ludovic Curti (1769-1839), the grandfather of the Dresden-based composer Franz Curti (1854-1898). From Castel, another branch established itself in the neighbouring upper Ayastal in the 17th century with descendants in Extrepiraz (patois: Ehtrepira), Brusson (patois: Breutson/Brétson, Walserditsch: Britse), in Verrès as well as in Ivrea.


The Curta were mostly merchants, many were notaries or occasionally court clerks, judges or bailiffs of the Counts of Challant. But there were also over a dozen priests in the family - and almost as many painters, especially from the "Chemonal" ("z'Moalersch") branch. Johann Joseph Anton Curta (1782-1829), for example, painted the Stations of the Cross in front of the Saint Jean parish church. Franz Curta (1827-1861) painted the Last Judgement, a fresco on the chapel of Lignod (Ayastal). The merchant, painter, photographic pioneer and philanthropist Valentin Curta (1861-1929) also achieved great fame through the first guidebook for Gressoney and his chronicle "Gressoney once and now".


Today, only families of the Curtaz Branche Capaluogo/Predelais still live in Gressoney, with descendants in Turin, Indonesia and England, among other places. There are also descendants of the branch in Brusson, Verrès and Ivrea in the Ayas valley. The other branches have died out in Gressoney. However, the Curta Branche Castel and Branche Chemonal have found a continuation in Germany through emigration to the Upper Rhine.

Très vite, la famille s'est étendue à la "partie centrale" et à la "partie inférieure" de Gressoney, qui forment aujourd'hui la commune indépendante de Gressoney-Saint-Jean. C'est là que le petit-fils de Johann Jacob, Johannes Curta (env. 1500 - env. 1575), est notaire pour les seigneurs de Vallaise et l'un des anciens de la commune. La maison qu'il a construite en 1547 à Greschmattò est aujourd'hui la plus ancienne de Gressoney après l'église. Son fils Angelin Curta (en walserditsch "Hanschelin" pour "petit Hans") était notaire, sindaco (maire) et apparemment aussi bailli (Châtelain) dans la deuxième moitié du 16e siècle. Il a construit en 1580 la "vieille maison Curta" à Castel, qui existe également encore aujourd'hui.


Nous trouvons bientôt à Saint-Jean plusieurs branches de la famille : à partir d'Angelin, les "Curtaz Branche Capaluogo & Predelais" et "Curta Branche Castel & Haut-Rhin" ainsi que, à partir du 18e siècle, la branche Curta "z'Moalersch" à Chemonal, originaire d'Orsio. De "z'Moalersch", le commerçant Johann Valentin Curti (1699-1763) s'installa à Altdorf (Uri/CH) et fit du commerce via le Gothard. Sa fille devint la belle-mère du commerçant de Rapperswil Séraphin Ludovic Curti (1769-1839), le grand-père du compositeur Franz Curti (1854-1898), qui vivait à Dresde. Au XVIIe siècle, une autre branche de Castel s'est établie dans la haute vallée voisine de l'Ayas, avec des descendants à Extrepiraz (patois : Ehtrepira), Brusson (patois : Breutson/Brétson, Walserditsch : Britse), à Verrès ainsi qu'à Ivrea.


Les Curta exerçaient pour la plupart la profession de commerçant, beaucoup étaient notaires ou, de manière isolée, greffiers, juges ou baillis des comtes de Challant. Mais la famille comptait également plus d'une douzaine de pasteurs - et presque autant de peintres, surtout de la branche "Chemonal" ("z'Moalersch"). Johann Joseph Anton Curta (1782-1829) a par exemple peint le chemin de croix devant l'église paroissiale Saint Jean. Franz Curta (1827-1861) a peint le dernier jugement, une fresque à la chapelle de Lignod (vallée d'Ayas). Le commerçant, peintre, pionnier de la photographie et philanthrope Valentin Curta (1861-1929) a également acquis une grande notoriété grâce au premier guide touristique de Gressoney et à sa chronique "Gressoney autrefois et maintenant".


Aujourd'hui, seules les familles de la branche Curtaz Capaluogo/Predelais vivent encore à Gressoney, avec des descendants entre autres à Turin, en Indonésie et en Angleterre. De même, on trouve encore des descendants de la branche secondaire dans la vallée d'Ayas à Brusson, à Verrès ainsi qu'à Ivrea. Les autres branches se sont éteintes à Gressoney. Toutefois, la Curta Branche Castel et la Branche Chemonal ont trouvé un prolongement en Allemagne grâce à des émigrations vers le Rhin supérieur.

On the Upper Rhine / Sur le Rhin supérieur

Since agriculture was no longer sufficient for food during the so-called "little ice age" from the 15th to the 19th century, many people from Gressoney earned their living as merchants in Switzerland and on the Upper Rhine. It is not for nothing that Gressoney is listed in contemporary maps as "Krämertal". As part of the Duchy of Savoy, it also belonged to the Upper Rhine district of the Roman-German Empire. But mainly because of their Alemannic mother tongue, the people of Gressoney found easy access to the people in the Bernese countryside, on Lake Zurich or Lake Constance, as well as in the Black Forest and on the Baden or Alsatian side of the Rhine valley.


Among the Gressoney merchants, the Curta have, next to the Litschgi, the earliest and closest ties to the region on the Upper Rhine. A Hans Curta was a member of the merchant guild "Zum Falkenberg" in Freiburg im Breisgau even before 1501. Between 1556 and 1658, at least 89 entries in the stall money books of the Freiburg fairs refer to Curta from Gressoney. Some also settled here and founded a trading post. For example, Peter Curta (ca. 1660 to 1737), son of the court clerk Johann Curta from the "Castel / Oberrhein" branch, was already a member of the Freiburg merchants' guild "Zum Falkenberg" in 1684, entered into a second marriage here in 1698 and opened a cloth shop. Peter was the brother-in-law and business partner of the Krozingen merchant and large-scale entrepreneur Johannes Litschgi, who was also called the "Fugger" of Breisgau. The two knew each other from childhood days. Peter's parental home in Ober-Castel and the "Ecko" estate, the ancestral home of the Litschgi family in Gressoney, are only a stone's throw away from each other. And the two also remained connected through their choice of wives, when one married the other's younger sister. 


Peter's business in the "Haus zum Rothen Hahnen" in Freiburg's renowned "Salzgasse" was taken over by Johannes Michael Curta, a son from his second marriage. However, it also exerted a great attraction in the circle of relatives: such as Johann Joseph Curtaz (1736-1796), the son of Peter's son of the same name from his first marriage, who grew up in Gressoney. He left his home on Monte Rosa at the age of nine to learn the trade of a draper with his uncle in Fribourg. Johann Franz Valentin Curta (1746-1805), who came from "z'Moalersch" in Chemonal (Gressoney), was also drawn to South Baden for his education. There was apparently close contact between the two of them, which still lasted when - true to the principle of the Gressoney merchants of always supporting each other and never competing with each other - they also settled at some distance from each other and maintained their own counting house: Johann Joseph around 1764 north of Freiburg in Oberweier near the emerging trading and industrial town of Lahr on the western edge of the central Black Forest, and Johann Franz Valentin in 1788 in Hüfingen on the eastern edge of the southern Black Forest. 


In Oberweier, Johann Joseph Curtaz was married twice and had a total of twelve children. The eldest son, Johann Valentin Curta (1780-1840), whose namesake and godfather was the Hüfingen relative, was traditionally trained as a draper and tailor. In 1803 he married Barbara, the daughter of the fisherman Michael Leser, in Kappel am Rhein, not far from Oberweier, and settled there as a merchant. The spelling of the family's name changed in Kappel from Kurta to Korta, in contrast to the Oberweier kinship. Today, eight families of this branch still live in and around Kappel, as well as three more in Speyer and near Karlsruhe. Through Johann Valentin's younger brother, the master tailor Ignaz Curtaz (1790-1852), descendants can still be found today in three families in Oberweier and the neighbouring village of Friesenheim, as well as in Offenburg, Ladenburg and near Hamburg.


The beginning of the 19th century was an uncertain time, especially for merchants. Not only did business become more difficult, but the Napoleonic Wars also brought incalculable dangers and tragic fates. Johann Franz Valentin Curta and his family suffered such a fate when he was murdered by an Austrian soldier in his shop in Hüfingen in 1805. His widow Rosina, however, with the help of her family, had managed to bring up their eleven children and set them on a good path: Among them we find a merchant and postman, a wax manufacturer and innkeeper, and an art painter. The youngest son, Franz Joseph Curta (1801-1861), mastered 15 languages and became a private tutor for the Fürstenberg family in Donaueschingen, who, after his and his wife's early death, took care of the youngest children with family cordiality and married them off well: Marie Eva to Charles de Malliard de Châtonnaye near Fribourg (Switzerland) and Amélie to Arthur de Mauraige from Maubeuge in the French-Belgian borderland. For Amélie's children, Prince Charles Egon III and his elder sister Elisabeth were still godparents. Descendants of this branch of "z'Moalersch" on the Upper Rhine were still to be found in Mannheim and in Berlin until the Second World War.

Comme l'agriculture ne suffisait plus à nourrir la population pendant ce qu'on appelle le "petit âge glaciaire", du 15e au 19e siècle, de nombreux Gressoney gagnaient leur vie comme commerçants en Suisse et dans le Rhin supérieur. Ce n'est pas pour rien que Gressoney figure sur les cartes contemporaines sous le nom de "Krämertal". En tant que partie du duché de Savoie, elle faisait certes aussi partie à l'époque du cercle rhénan supérieur de l'Empire romain germanique. Mais c'est surtout grâce à leur langue maternelle alémanique que les Gressonnais trouvaient facilement accès aux habitants du pays bernois, des lacs de Zurich ou de Constance, ainsi que de la Forêt-Noire et du côté badois ou alsacien de la vallée du Rhin.


Parmi les commerçants de Gressoney, les Curta ont, avec les Litschgi, les relations les plus anciennes et les plus étroites avec la région du Rhin supérieur. Un Hans Curta est membre de la corporation des marchands "Zum Falkenberg" à Fribourg-en-Brisgau dès avant 1501. Entre 1556 et 1658, au moins 89 inscriptions dans les livres de standgeld des foires de Fribourg font référence à des Curta de Gressoney. Certains s'y sont également installés et ont fondé un établissement commercial. Ainsi, Peter Curta (env. 1660 à 1737), fils du greffier Johann Curta de la branche "Castel / Rhin supérieur", était déjà membre de la corporation des commerçants fribourgeois "Zum Falkenberg" en 1684, y contracta un second mariage en 1698 et y ouvrit un magasin de draps. Peter était le beau-frère et le partenaire commercial du commerçant et grand entrepreneur de Krozingen Johannes Litschgi, également surnommé le "Fugger" du Brisgau. Les deux se connaissaient depuis l'enfance. La maison d'enfance de Peter à Ober-Castel et le domaine "Ecko", le siège de la famille Litschgi à Gressoney, ne sont séparés que par un jet de pierre. Et même par le choix de leurs épouses, les deux hommes sont restés liés lorsque l'un a épousé la sœur cadette de l'autre. 


Le commerce de Peter dans la "Haus zum Rothen Hahnen" dans la célèbre "Salzgasse" de Fribourg a été repris par Johannes Michael Curta, un fils issu d'un deuxième mariage. Mais elle exerçait également une grande force d'attraction dans le cercle de la parenté : comme par exemple sur Johann Joseph Curtaz (1736-1796), le fils du premier mariage de Peter, qui portait le même nom et avait grandi à Gressoney. Celui-ci quitta sa patrie au Mont Rose à l'âge de neuf ans pour apprendre le métier de marchand de draps chez son oncle à Fribourg. Johann Franz Valentin Curta (1746-1805), descendant de "z'Moalersch" à Chemonal (Gressoney), s'est également rendu dans le sud du Bade pour y suivre une formation. Il semble qu'il y ait eu entre eux des contacts étroits qui ont perduré lorsque - fidèles au principe des commerçants de Gressoney de toujours se soutenir et de ne jamais se faire concurrence - ils se sont également installés à une certaine distance l'un de l'autre et ont tenu leur propre comptoir : Johann Joseph vers 1764 au nord de Fribourg, à Oberweier, près de la ville commerciale et industrielle en plein essor de Lahr, sur la bordure ouest du centre de la Forêt-Noire, et Johann Franz Valentin en 1788 à Hüfingen, sur la bordure est du sud de la Forêt-Noire. 


À Oberweier, Johann Joseph Curtaz s'est marié deux fois et a eu en tout douze enfants. Le fils aîné, Johann Valentin Curta (1780-1840), dont le nom et le parrain étaient ceux du parent de Hüfingen, a été formé comme marchand de tissus et tailleur, conformément à la tradition. En 1803, il épousa à Kappel am Rhein, non loin d'Oberweier, Barbara, la fille du pêcheur Michael Leser, et s'y installa comme commerçant. L'orthographe du nom de la famille a changé à Kappel, contrairement à la parenté d'Oberweirer, passant de Kurta à Korta. Aujourd'hui, huit familles de cette branche vivent encore à Kappel et dans ses environs, ainsi que trois autres à Spire et près de Karlsruhe. Le frère cadet de Johann Valentin, le maître tailleur Ignaz Curtaz (1790-1852), a laissé des descendants dans trois familles à Oberweier et dans le village voisin de Friesenheim, ainsi qu'à Offenburg, Ladenburg et près de Hambourg.


Le début du 19e siècle a été une période plus incertaine, en particulier pour les commerçants. Non seulement les affaires sont devenues plus difficiles, mais les guerres napoléoniennes ont également apporté des dangers incalculables et des destins tragiques. Johann Franz Valentin Curta et sa famille en subirent un lorsqu'il fut assassiné par un soldat autrichien dans son magasin de Hüfingen en 1805. Sa veuve Rosina avait toutefois réussi, avec l'aide de sa famille, à élever ses onze enfants et à les mettre sur la bonne voie : Parmi eux, nous trouvons un commerçant et détenteur de la poste, un fabricant de cire et aubergiste ainsi qu'un peintre en bâtiment. Le plus jeune fils, Franz Joseph Curta (1801-1861), maîtrisait 15 langues et devint le professeur privé de la famille princière zu Fürstenberg à Donaueschingen, qui, après son décès prématuré et celui de sa femme, s'occupa des plus jeunes enfants avec une cordialité familiale et les maria bien : Marie Eva avec Charles de Malliard de Châtonnaye près de Fribourg (Suisse) et Amélie avec Arthur de Mauraige de Maubeuge dans le pays frontalier franco-belge. Le prince Charles Egon III et sa sœur aînée Elisabeth étaient encore les parrains des enfants d'Amélie. Les descendants de cette branche de "z'Moalersch" dans le Rhin supérieur se trouvaient encore à Mannheim et à Berlin jusqu'à la Seconde Guerre mondiale. 

Hüfingen and the Curta epitaph at the Leonhard Chapel in memory of Johann Franz Valentin Curta (1746-1805) and his wife Rosina, née Burckhardt (1768-1808).

Coat of arms and seals / Armoiries et sceaux

From left to right: Coat of arms of Curti (Gravedona), coat of arms of Courten (Valais), seal and merchant mark of Peter Curta (1698, 1734), coat of arms of the Curti-Branche from Gressoney in Uri (CH), coat of arms of the Curta branch Castel and Chemonal, coat of arms of the Curtaz branch Capaluogo and Predelais. 

De gauche à droite : Armoiries de Curti (Gravedona), armoiries de Courten (Valais), sceau et marque de marchand de Peter Curta (1698, 1734), armoiries de la branche Curti de Gressoney à Uri (CH), armoiries de la branche Curta Castel et Chemonal, armoiries de la branche Curtaz Capaluogo et Predelais.